Nakomelingen van Lieven Gevaert houden familiereünie in Mortsel

MORTSEL – Een reünie van de nakomelingen van opa: iedereen organiseert het weleens. Wanneer het echter gaat om de kleindochter van Lieven Gevaert en haar familie is dat wel iets speciaal. Mortsel ademt Gevaert, en dat al sinds 1897 toen het bedrijf verhuisde van Antwerpen naar de Hendrik Kuypersstraat. Dezer dagen trekt Laura Salas Hawks (84) met haar echtgenoot en tien andere Amerikanen en twee Duitsers door Antwerpen en Mortsel. Vandaag donderdag hielden ze halt bij Agfa Gevaert, aan het monument van Lieven Gevaert, de fototentoonstelling op de Statielei en de begraafplaats.

Lieven Gevaert werd in Antwerpen geboren op 28 mei 1868. In 1889 richtte hij met zijn moeder een fotostudio op in de Montignystraat. Vijf jaar later kwam Lieven Gevaert & Co tot stand, met een startkapitaal van 20 000 Belgische frank. Tijdens de eerste wereldoorlog vluchtte het gezin naar Nederland tot begin 1919. Door ziekte was Gevaert nog amper aanwezig in de fabriek. Hij liet op de Belgiëlei een woonhuis in neoclassicistische stijl ontwerpen. Dat zal morgen door de familie worden bezocht. Het is al een hele tijd eigendom van het Belgisch leger.

Laura Salas Hawks: ‘Eigenlijk was deze familietrip voorzien voor volgend jaar, ter gelegenheid van mijn 85ste verjaardag. Maar uiteindelijk dachten we: waarom zouden het nu al niet doen. We trommelden iedereen op, tot en met de zesde generatie. Dit weekend kwamen we bij elkaar in het Hiltonhotel waar we een week verblijven. Ikzelf moest van Connecticut komen, anderen van Kansas of New Hampshire. De jongsten zijn tien jaar jong.’

Woensdag trokken zij door Antwerpen waar ze het Sint-Lievenscollege en de Sint-Ludgardisschool bezochten. Beide instellingen werden door Lieven Gevaert gesticht. Nadien trokken ze naar het Fotomuseum. Morgen worden ze verwacht in het Plantin Moretus-museum waarna iedereen druppelsgewijs terug naar huis trekt. Op het monument van Gevaert staan de woorden ‘volk, grootheid, cultuur.’ Hij was niet alleen een ‘moderne werkgever’ – het was één van de eerste firma’s die haar werknemers een ziekte- en een levensverzekering aanbood én jaarlijks verlof -, hij was ook sociaal bewogen en een overtuigd flamingant. Op 11 juli kregen de werknemers verlof wat niet evident was toendertijd.

Het was eerder toevallig dat de nazaten een bezoek konden brengen aan de fototentoonstelling ‘Lieven Gevaert 150 jaar’, die tot en met zaterdag loopt in de Statielei 89 en vrij toegankelijk is. Ze werden er opgewacht door onder meer burgemeester Erik Broeckx en schepenen Goele Custers en Ilse Lacante (allen N-VA). Van haar kwam het idee om een expositie over de bekendste werkgever van Mortsel te houden. Eigenlijk zijn het meer foto’s vanuit het familiealbum, die gelegenheidsbezoekers echter nog nooit hadden gezien. Dat leidde tot leuke taferelen. ‘Kijk, dit is mijn neefje’, riep Laura Salas Hawks uit. Zij was zelf amper één jaar toen haar grootvader in 1935 overleed. ‘Mijn broer was er vier maar die is ondertussen zelf al gestorven. Mijn moeder, Maria, is indertijd met haar broers Jos en Carlo naar de Verenigde Staten verhuisd. Zus Elsa bleef achter in België. Zij werd 97 en stierf in 1999.’ Zelf heeft Laura de band met het bedrijf verbroken toen ze onlangs haar laatste aandelen van Agfa Gevaert verkocht. Ze spreekt een handvol woorden Nederlands maar na haar doortocht door Antwerpen en Mortsel is er daar ééntje bijgekomen: ‘trots’. (EM)