In Mortsel speelt men slowpitch, de enige gemengde ploegsport naast korfbal

MORTSEL – Terwijl u de voorbije weken genoot van de EK’s in Glasgow en Berlijn, waren ook de Mortsel Skywalkers Europees aan de slag. Zij werden dertiende tijdens het Europees Kampioenschap slowpitch in het Italiaanse Riccione. Wij trokken naar het Sporteiland aan de Krijgsbaan om er kennis te maken met deze – op korfbal na – enige gemengde ploegsport.

Slowpitch is een teamsport, die is overgewaaid vanuit de Verenigde Staten. Het is het broertje van Softball, dat dan weer de dochter is van Baseball. Het wordt nochtans gespeeld met een harde bal. Het grootste verschil met Base – en Softball bestaat erin dat de pitch – de manier waarop de bal wordt aangegooid om weg te slagen – een boog moet maken die zijn piek tussen 1m80 en 3m60 kent. Rond het gemengd karakter van de sport bestaan enkele regels, onder meer dat er evenveel vrouwen als mannen op het veld moeten staan – vandaar dat er geen negen maar tien spelers zijn – en dat pitcher en catcher niet van hetzelfde geslacht mogen zijn.

Jan Ghekiere: ‘In 2007 is men in ons land met slowpitch begonnen. Eén jaar later zijn wij eringestapt. Het aantal ploegen in de nationale competitive is gestegen van zeven naar achttien. In België heeft men het reglement enigszins aangepast. Bij ons moeten er zes mannen en vier vrouwen in het veld staan, omdat er een tekort is aan meisjes. Ik heb de club opgericht omdat ik veel te laat ben begonnen met baseball en ook niet meteen een goede speler was. Ons eerste team bestond voornamelijk uit familieleden en vrienden. In de USA is het een volwaardige sport die vooral wordt beoefend door base- en softballers op hun retour. Aanvankelijk was ik coach maar die taak heb ik overgedragen aan mijn vriendin, Marieke Van Maele, omdat ik door mijn werk bij politiezone HEKLA niet meer over voldoende tijd beschikte.’

‘Ik geef toe dat het ook nu nog vooral een familiegebeuren is. Onze kern bestaat uit vijftien spelers. De meeste Belgische clubs situeren zich in het Antwerpse maar er zijn ook teams in bijvoorbeeld Wielsbeke, Poperinge en Namen. De stap om zich aan te sluiten is laagdrempelig. Een half seizoen is voldoende om te knepen van het vak te leren. Vorige week nog hebben twee meisjes, die onze sport hadden leren kennen via onze website, hun eerste wedstrijd gespeeld voor onze ploeg. In het totaal spelen wij twintig competitiematchen. Eerst is er een voorronde met drie poules van zes ploegen en nadien een eindronde. In 2012 en 2013 werden wij kampioen en ook in 2016 veroverden wij een Europees ticket, net als vorig seizoen dus.’

‘Tijdens het voorbije EK werden wij dertiende op zestien, al had er best meer ingezeten maar de opeenvolging van wedstrijden eiste zijn tol. Een aantal spelers geraakte geblesseerd door overbelasting. We begonnen foutloos aan de Belgische competitie maar door die blessures hebben we de voorbije twee wedstrijden forfait moeten geven. In Europa is Engeland buiten categorie. De eerste drie plaatsen werden ingenomen op het EK door Britse teams.’ Meer info op www.skywalkers.be (EM)